Контакторы отличаются от реле тем, что рассчитаны на коммутацию силовых цепей. Поэтому контакторы имеют бОльшую площадь контактов, нормированное расстояние между ними (не менее 3 мм), бОльшее время срабатывания и т.п. Некоторые контакторы могут иметь возможность установки дополнительных групп контактов различного назначения: от контрольных до силовых.

Одной из важных характеристик контакторов является максимальный отключаемый ток — ток в размыкаемой цепи, который не приведет к возникновению дуги и, следовательно, разрушению контакторной пары. Большинство контакторов сконструировано таким образом, чтобы гасить возникающую в момент коммутации дугу. Поэтому способны коммутировать индуктивную нагрузку (мощные электродвигатели, цепи компенсации реактивной мощности и др.).

Из-за особенностей конструкции, а также бОльшей массы подвижных частей контакторов, для их управления требуется бОльшая мощность по сравнению с реле. В то же время, контакторы имеют меньшее паспортное количество циклов замыкания/размыкания.

Реле же предназначены для коммутации сигнальных цепей или цепей управления. Строго говоря, к реле относят не только реле напряжения, которые срабатывают от подачи напряжения на обмотку управления, но и устройства, реагирующие на другие физические величины — время (реле времени), температуру (тепловые или термореле), давление, частоту (реле частоты), освещенность (фотореле), полярность напряжения (поляризованное реле), влажность, уровень звука (акустическое реле) и т.д.

В отличие от контакторов, для реле нормируются такие параметры, как время срабатывания и значение входного сигнала, при котором реле не срабатывает. Максимальное значение коммутируемого с помощью реле тока — 25 Ампер. Это довольно много, поэтому такие реле можно использовать и в силовых цепях.