Выключатели относят к коммутационному оборудованию в электрических цепях. Основное назначение заключается в прерывании тока в цепи, в которой они установлены. Наиболее частое применение выключателей в быту — управление освещением.

Все выключатели можно классифицировать по нескольким признакам. Наиболее важным из них является паспортная мощность — на корпусе любого выключателя всегда указаны максимальные значения тока и напряжения, при которых гарантируется безопасная и долговременная работа устройства. Стандартным значением для бытового применения является ток в 16 Ампер и напряжение 250 Вольт. Для трехфазных сетей значения, соответственно, будут другими.

Вторым, не менее важным признаком является назначение выключателя и количество секций. Для включения/выключения света где-нибудь в помещении применяют обычные выключатели, которые могут быть одно-, двух-, трех- и даже шестисекционными (сразу 6 клавиш в одном корпусе!). Более сложную внутреннюю схему имеют так называемые проходные выключатели, которые позволяют организовать независимое включение и выключение света от двух выключателей, расположенных в разных местах помещения. Очень удобная вещь для каких-нибудь длинных коридоров: вошел в коридор с одного конца, включил свет, прошелся по коридору и выключил свет на другом конце совсем другим выключателем. Если необходимо добавить еще несколько точек включения/выключения, то понадобятся специальные перекидные выключатели, у которых четыре контакта для проводов.

Третьим классификационным признаком можно считать способ подключения проводников. Самый распространенный из них — винтовой. Это когда зачищенный проводник вставляется в клемму, после чего зажимается специальным винтом с помощью отвертки. Наиболее подходящий вариант для алюминиевой проводки. Для медных проводов проще всего использовать другую конструкцию клемм — безвинтовую. Это ускоряет монтаж и никак не сказывается на надежности.

В-четвертых, все выключатели можно разделить по способу взаимодействия с оператором: это могут быть либо кнопочные выключатели, либо клавишные (перекидные) и поворотные. Самые привычный вариант, конечно, перекидные (не путать с перекидными по назначению — которые применяются только вместе с проходными). Поворотные переключатели или, как их еще называют, галетные в настоящее время для бытовых нужд почти не применяют.

Пятым критерием выбора нужного выключателя является способ монтажа на стену. Если у вас проводка старого типа, которая проложена прямо по стене на специальных стойках-изоляторах, то ваш выбор — накладные выключатели. Они просто прикладываются к стене в нужном месте и прикручиваются саморезами. Это самый распространенный вариант для загородных домов, дачных домиков, гаражей и подсобных помещений. Если же у вас крутой ремонт и вся проводка спрятана под штукатурку то вам не обойтись без встраиваемого выключателя. Для монтажа такого выключателя в стене, с помощью бура в виде коронки, сверлится углубление под специальную установочную коробку (как ни странно, их называют подрозетниками), в которую уже монтируется сам выключатель.

В-шестых, промышленностью выпускаются особо прочные выключатели — антивандальные. Они рассчитаны на работу в местах с большой пропускной способностью: вокзалы, аэропорты, общественные туалеты. Как можно догадаться из названия, такие выключатели делаются максимально устойчивыми к ударам и механическим воздействиям любого типа. В конструкции применяются сочетания металла и прочного пластика (монолитного поликарбоната).

Выключатель, который будет работать в условиях повышенной влажности, например, на улице, в ванной комнате, сауне, должен иметь особое исполнение, препятствующее попаданию воды внутрь. Степень защищенности устройств от попадания в них воды и пыли обозначается кодом IP. Обычные комнатные выключатели соответствуют IP20, выключатели для ванной должны быть, как минимум, IP44, а если на выключатель планируется лить воду или будет попадать дождь, то тут уж будьте добры ставьте IP55 или даже IP65.

Последним пунктом будем считать наличие индикаторной или контрольной подсветки клавиш. Причем, у них разное назначение. Индикаторная подсветка призвана помогать локализовать местоположение выключателя в темноте. После включения света, индикаторная подсветка гаснет. Контрольная же подсветка, наоборот, горит тогда, когда свет включен. Это очень удобно, когда надо контролировать освещение где-нибудь за закрытыми дверями, когда не видно, горит там свет или нет (в погребе, например). Контрольная подсветка выключателя не даст забыть выключить свет в каком-нибудь закрытом помещении.

Отдельно стоит упомянуть выключатели, совмещенные с регуляторами освещения — диммеры. Это современный класс оборудования, представляющий собой электронную схему с семистором, которая регулирует среднюю величину тока в цепи. Диммеры рассчитаны на работу с лампами накаливания и совершенно не годятся для большинства энергосберегающих ламп. Если вы все-таки хотите управлять яркостью энергосберегайки, ищите в продаже специальные (диммируемые) светодиодные лампы.

И уж совсем особняком стоят высокотехнологичные сенсорные выключатели, которые являются частым компонентом в т.н. умных домах. Они, как правило, могут определять наличие людей в помещении, управляться дистанционно, регулировать свет в зависимости от наружного освещения и т.п. Стоят дорого, надежность так себе.

Разумеется, выключатели любых типов могут иметь самые различные варианты оформления корпуса — от обычного пластикового до жутко дорогих корпусов из бубинга с инкрустацией золотом и стразами Сваровски. Тут все зависит только от фантазии дизайнера и толщины вашего кошелька. К «элитным» выключателям серийного производства относят устройства испанской фирмы Fede, английской МК Electric, итальянской BTicino и немецкой Berker. Наиболее же разумной можно считать покупку выключателей фирм ABB, Legrand и Siemens.